DR. DONOHUE: Últimamente siempre que camino, me da un dolor en las pantorrillas que tengo que pararme hasta que se me quita. ¿Este es un problema muscular o artritis?

-- M.S.

RESPUESTA: Es muy probable que sea un problema muscular –la enfermedad vascular periférica. “Periférica” indica que las arterias en la periferia del cuerpo –brazos y piernas– están parcialmente bloqueadas por una acumulación de placa. La placa es un montón de colesterol, grasa y proteínas de la sangre pegadas a la pared de la arteria. Es un problema que viene con hacerse viejo. Como una de cada seis personas mayores de 55 años sufre de eso.

El dolor de la pantorrilla al caminar es un síntoma. Los músculos de la pantorrilla necesitan más sangre, pero la placa en las paredes de la arteria obstruye el flujo sanguíneo extra necesario para los músculos. Los músculos, sin el oxígeno y el combustible que les lleva la sangre, gritan de dolor. El dolor también puede sentirse en los muslos o las nalgas si las arterias hacia esos músculos están llenos de placa.

Una persona puede saber la distancia cuando el dolor se desarrollará. Descansar mitiga el dolor, y puede seguir caminando hasta el siguiente comienzo del dolor.

Un doctor puede confirmar el diagnóstico tomando la presión sanguínea en los brazos y comparándola con la presión sanguínea en la región del tobillo. Las dos deben ser similares. En la enfermedad vascular periférica, la presión del tobillo será menor que la presión del brazo.

No tome una actitud despreocupada acerca de esto. La enfermedad vascular periférica muchas veces es un soplo que las arterias que suministran al corazón y el cerebro también están parcialmente bloqueadas, y los bloqueos ahí son un preludio a un ataque al corazón o una embolia.

El tratamiento para las arterias obstruidas implica bajar el colesterol sanguíneo para detener el agrandamiento de la placa. Un programa de ejercicio supervisado es muy importante. Las medicinas como la aspirina, Pletal y Plavix pueden aumentar el flujo sanguíneo por las arterias implicadas. Abrir las arterias aplastando la placa con un globo inflado o desviando el segmento obstruido con un injerto, también funcionan –dos procedimientos tomados prestados del tratamiento de las arterias bloqueadas del corazón.

SONIDO DEL CORAZÓN NO LO DEJA DORMIR

DR. DONOHUE: Mi padre, de 82 años, vive con nosotros y está bien de salud mental y físicamente. Se queja que no se puede dormir en la noche porque oye su corazón latiendo fuertemente en sus oídos. ¿Qué puede hacer?

-- S.G.

RESPUESTA: Muchas veces el sonido del corazón latiendo en un oído viene de las arterias adyacentes al oído que se han endurecido y amplifican el sonido del latido del corazón. Si su papá duerme boca arriba, pídale que trate de dormir del lado derecho o izquierdo. Un cambio de posición algunas veces puede eliminar el sonido. Levantar la cabeza con almohadas también podría deshacerse del ruido.

Algunas condiciones serias podrían estar trabajando. La presión alta, arterias del cuello obstruidas, enfermedad de Paget (una enfermedad de los huesos), anemia y tumores cerca del oído son ejemplos. Su padre deberá mencionarle el problema a su doctor para que unas cuantas pruebas simples puedan revelar si uno de estos serios problemas está produciendo su síntoma.