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Rastros en la Vía Láctea de una gran colisión con una galaxia enana

La galaxia enana fue destrozada por las fuerzas gravitacionales

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Rastros en la Vía Láctea de una gran colisión con una galaxia enana
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Ciudad de México.- Hace casi 3 mil millones de años, una galaxia enana se hundió en el centro de la Vía Láctea y fue destrozada por las fuerzas gravitacionales de la colisión.

Astrofísicos han anunciado que la fusión produjo una serie de formaciones de estrellas en las cercanías de la constelación de Virgo, las primeras "estructuras de caparazón" que se encuentran en la galaxia.

Este hallazgo, que publican en el The Astrophysical Journal, ofrece más evidencia del evento antiguo y nuevas posibles explicaciones para otros fenómenos en la galaxia.

Los astrónomos identificaron una densidad inusualmente alta de estrellas llamada Virgo Overdensity hace aproximadamente 20 años. Los estudios de estrellas revelaron que algunas de estas estrellas se mueven hacia nosotros mientras que otras se alejan, lo que también es inusual, ya que un grupo de estrellas normalmente viajaría en concierto.

Según los nuevos datos, los astrofísicos del Instituto Politécnico Rensselaer, en Estados Unidos, propusieron en 2019 que la sobredensidad era el resultado de una fusión radial, la versión estelar de un accidente de T-bone.



Heidi Jo Newberg, profesora de física, física aplicada y astronomía en el Instituto Politécnico Rensselaer y autora principal de la investigación, señala que "este grupo de estrellas tenía un montón de velocidades diferentes, lo cual era muy extraño. Pero ahora que vemos su movimiento como un todo, entendemos por qué las velocidades son diferentes y por qué se mueven de la forma en que lo hacen".

Las estructuras de caparazón recientemente anunciadas son planos de estrellas curvados, como paraguas, que quedaron atrás cuando la galaxia enana se desgarró, literalmente rebotando hacia arriba y hacia abajo a través del centro de la galaxia cuando se incorporó a la Vía Láctea, un evento que los investigadores han denominado la Fusión Radial de Virgo.

Cada vez que las estrellas de la galaxia enana pasan rápidamente a través del centro de la galaxia, disminuyen la velocidad a medida que son atraídas por la gravedad de la Vía Láctea hasta que se detienen en su punto más lejano, y luego giran para chocar contra el centro nuevamente, se crea otra estructura de capa. Las simulaciones que coinciden con los datos de la encuesta se pueden usar para calcular cuántos ciclos ha soportado la galaxia enana y, por lo tanto, cuándo ocurrió la colisión original.

El nuevo documento identifica dos estructuras de caparazón en Virgo Overdensity y dos en la región de la nube Hercules Aquila, según datos del Sloan Digital Sky Survey, el telescopio espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea y el telescopio LAMOST en China.

El modelado informático de las capas y el movimiento de las estrellas indica que la galaxia enana pasó por primera vez por el centro galáctico de la Vía Láctea hace 2 mil 700 millones de años.

Newberg es un experto en el halo de la Vía Láctea, una nube esférica de estrellas que rodea los brazos espirales del disco central. La mayoría, si no todas, de esas estrellas parecen ser "inmigrantes", estrellas que se formaron en galaxias más pequeñas que luego fueron arrastradas hacia la Vía Láctea.



A medida que las galaxias más pequeñas se fusionan con la Vía Láctea, sus estrellas son arrastradas por las llamadas "fuerzas de marea", el mismo tipo de fuerzas diferenciales que provocan las mareas en la Tierra, y finalmente forman un largo cordón de estrellas que se mueven al unísono dentro del halo. Tales fusiones de mareas son bastante comunes y han formado gran parte de la investigación de Newberg durante las últimas dos décadas.

Las "fusiones radiales" más violentas se consideran mucho menos comunes. Thomas Donlon II, un estudiante graduado de Rensselaer y primer autor del artículo, señala que inicialmente no estaban buscando evidencia de tal evento.

Mientras modelaban el movimiento de la sobredensidad de Virgo, comenzaron a considerar una fusión radial. "Y luego nos dimos cuenta de que es el mismo tipo de fusión que causa estas grandes 'conchas' --explica--. Se ve diferente porque, por un lado, estamos dentro de la Vía Láctea, por lo que tenemos una perspectiva diferente, y también esta es una galaxia de disco y no tenemos tantos ejemplos de estructuras de caparazón en galaxias de disco".

El hallazgo plantea implicaciones potenciales para una serie de otros fenómenos estelares, incluida la Salchicha de Gaia, una formación de estrellas que se cree que resultó de la fusión de una galaxia enana hace entre 8 y 11 mil millones de años. El trabajo anterior apoyó la idea de que la Fusión Radial de Virgo y la Salchicha Gaia resultaron del mismo evento; la estimación de edad mucho más baja para la Fusión Radial de Virgo significa que los dos son eventos diferentes o la Salchicha de Gaia es mucho más joven y no pudo haber causado la creación del disco grueso de la Vía Láctea, como se afirmó anteriormente.




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